Skellig Michael et les îles Skellig

Les îles Skellig sont deux petites îles, riches en témoignages historiques de leur passé monastique, aujourd'hui habitées par des colonies de macareux.
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Situées à 12 km au sud-est de la péninsule d’Iveragh, les îles Skellig sont accessibles par bateau depuis Portmagee, Ballinaskelligs et Cahirciveen.

Au milieu de l’Atlantique, ces îles sauvages comptent parmi les protagonistes les plus fascinants de la Wild Atlantic Way. Refuge des moines il y a plus d’un millénaire, Skellig Michael est une destination incroyable qui raconte une histoire de résilience, de survie face à la force brute des éléments et d’ingéniosité architecturale.

Ce site inscrit au patrimoine mondial de l’UNESCO n’est accessible que par bateau : altérées par les intempéries et habitées presque exclusivement par de nombreux oiseaux de mer, Skellig Michael et son île sœur Little Skellig ressemblent toutes deux à un coin de terre totalement inaccessible, parfaitement décrit par le dramaturge George Bernard Shaw: un endroit incroyable, impossible et fou.

Que voir dans les îles Skellig ?

Skellig Michael, également connue sous le nom de Great Skellig, est la plus grande des îles Skellig et a l’apparence d’une cathédrale émergeant des eaux. Elle doit son nom aux moines qui s’y sont installés entre le VIe et le XIIe siècle et qui vouaient un culte à l’archange Michel, patron des lieux élevés. Les ruines fascinantes de leur monastère comprennent six huttes en forme de ruche et deux églises, situées à 200 mètres au-dessus du niveau de la mer et auxquelles on accède par un étonnant escalier taillé il y a 1000 ans dans la roche.

Skellig Michael est l’île la plus éloignée du continent et, en raison du mauvais temps, il est impossible d’y accéder pendant une grande partie de l’année. Aujourd’hui, les seuls habitants de l’île sont de nombreuses espèces d’oiseaux marins, qui peuvent se reproduire librement car la mer et la côte rocheuse les protègent des prédateurs.

Little Skellig possède également un énorme patrimoine ornithologique: elle abrite en effet la deuxième plus grande colonie de fous de Bassan au monde.

Visiter Skellig Michael

Le magnifique Skellig Michael est l’un des deux seuls sites inscrits au patrimoine mondial de l’UNESCO en République d’Irlande.

Au sommet de ce majestueux rocher, au large de la côte du Kerry, se trouve le monastère de St Fionan, l’une des premières fondations du pays. Les moines qui y vivaient priaient et dormaient dans des huttes de pierre en forme de ruche, dont beaucoup ont survécu jusqu’à aujourd’hui. La particularité de ces constructions était leur forme ronde à l’extérieur et rectangulaire à l’intérieur. Elles étaient soigneusement construites pour empêcher la moindre goutte de pluie d’y pénétrer.

Les moines passaient leurs journées à prier dans l’église, consacrant une partie de leur temps à l’étude et à l’entretien de leurs jardins. En général, on pense que l’île était la résidence permanente d’environ 12 moines. Au 13e siècle, le climat a commencé à changer et la vie est devenue très dure au milieu de l’Atlantique. C’est pourquoi les moines quittèrent l’île et s’installèrent sur le continent, à Ballinskelligs.

Pour suivre les traces des moines, il faut gravir 618 marches raides et inégales. Arriver au sommet est un véritable défi, mais cela vaut la peine pour la vue spectaculaire que l’on a de là-haut.

Tournage de Star Wars sur Skellig Michael

L’île de Skellig Michael est soudain devenue célèbre dans le monde entier après avoir été le lieu de tournage de Star Wars.

En effet, certaines scènes de la dernière trilogie Star Wars, à commencer par l’épisode VII The Force Awakens, ont été tournées sur les îles en 2014.

En particulier, Skellig Micheal est clairement visible à la fin du film, lorsque le héros original de Star Wars, Luke Skywalker, est réintroduit. Le tournage a de nouveau eu lieu en 2015 pour le deuxième épisode de la trilogie Star Wars Épisode VIII Les Derniers Jedi, sorti en décembre 2017.

Billets et horaires

Pour des raisons météorologiques, l’accès aux îles Skellig n’est autorisé que de la mi-mai au 1er octobre: les horaires d’ouverture varient, en fonction des conditions météorologiques et maritimes.

La durée moyenne de la visite est de 2,5 heures, sans compter le trajet en bateau. La visite du monastère comporte un escalier raide de 618 marches, qui s’élève à plus de 280 mètres : il s’agit d’un tronçon difficile, les visiteurs doivent rester en permanence sur les sentiers balisés et les enfants doivent être strictement surveillés à tout moment.

Nous vous recommandons d’apporter une quantité suffisante d’eau et de porter des vêtements de protection contre le vent et le froid, ainsi que des chaussures solides pour affronter les chemins de terre et les montées.

Où dormir lors de la visite des îles Skellig ?

Nous vous conseillons de trouver un hôtel près du port de départ : comme les conditions de mer changent souvent sans prévenir, les organisateurs de voyages vous donneront une confirmation de départ même à la dernière minute. Il est donc préférable de séjourner près de Portmagee, notamment pour ne pas avoir à conduire trop loin tôt le matin.

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Comment se rendre aux îles Skellig

Le seul moyen de visiter les îles Skellig est de faire une excursion organisée en bateau. Plusieurs compagnies proposent ce service et il est nécessaire de réserver longtemps à l’avance, car le nombre de visiteurs quotidiens autorisés sur l’île est limité et les places se vendent rapidement.

En général, deux types de circuits sont proposés : le Skellig Michael Landing Tour permet aux visiteurs de débarquer sur Skellig Michael et de visiter l’île, tandis que le Skellig Michael Boat Tour se contente de faire la traversée, de voyager autour des îles Skellig et d’observer les sites historiques et la faune depuis le bateau.

Où se trouve Skellig Michael et les îles Skellig

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